A cortiça está omnipresente na vida moderna, desde a sua utilização mais humilde como material para as palmilhas dos sapatos até ao isolamento de naves espaciais modernas. No entanto, a sua utilização mais proeminente, a rolha de garrafa, aponta para um mistério na nossa cultura material comum. Quando é que começámos a utilizar rolhas de cortiça em garrafas? paragem utilizar rolhas de cortiça?

A narrativa comum sobre a rolha de cortiça moderna conta que, no século XVII, o monge francês Dom Pierre Pérignon tinha um problema. Tinha aperfeiçoado com sucesso uma técnica de vinificação que misturava uvas pretas e tintas para criar um vinho espumante límpido. Mas como manter as bolhas na garrafa? Pérignon recorreu a uma planta cuja casca tinha sido amplamente utilizada durante séculos - o sobreiro.De acordo com a versão mais famosa da história, Pérignon apercebeu-se de que a cortiça poderia vedar as suas garrafas de champanhe quando observou viajantes espanhóis a utilizarem cascas de árvores para vedar as suas cabaças de água. Este foi não só o nascimento de uma rolha de garrafa moderna que podia vedar as garrafas muito melhor do que as rolhas feitas de outros materiais (como o vidro), como também foi a génese do champanhe espumante. Mas a forma comoA história aqui contada dá a entender que a cortiça não era utilizada antes dessa altura, o que está longe de ser verdade.

De facto, há muito que a cortiça é utilizada em diversas funções, incluindo a famosa rolha, o sobreiro, Quercus suber Os gregos, romanos, egípcios e povos de outras culturas utilizavam a casca da cortiça como bóias para redes de pesca, materiais para sapatos e, claro, para vedar barris eEntão, porque é que Dom Pérignon recebe o crédito pelas rolhas de cortiça? A resposta é dupla.

Em primeiro lugar, a utilização generalizada da cortiça em grande parte da Europa Ocidental foi perturbada durante o período medieval. A partir do século VIII d.C., o controlo muçulmano estendeu-se a grande parte da Península Ibérica, perturbando a viticultura e o comércio. Embora alguns tenham afirmado que as proibições muçulmanas contra o consumo de álcool levaram à perda das rolhas de cortiça, o consumo de vinho era de facto tolerado no período omíadaNão sabemos ao certo se a rolha de cortiça era o vedante de eleição, mas a cortiça não era uma mercadoria muito comercializada na época. Os registos indicam que a utilização da cortiça estava principalmente confinada às indústrias locais durante este período e que Espanha e Portugal só começaram a comercializar cortiça em grandes quantidades no século XV, perto do fim do controlo muçulmanoFaltava uma caraterística fundamental que confinava o conhecimento da utilização da cortiça como rolha de garrafa aos núcleos locais.

A tecnologia por detrás das garrafas de vidro modernas abriu o caminho para a fama da rolha de cortiça, a par de tendências mais amplas na industrialização e, mais tarde, na mecanização da Europa. Em meados do século XVII, os fabricantes de vidro europeus tinham feito uma série de inovações que permitiram uma adoção muito mais ampla das garrafas de vidro. A Inglaterra começou a dominar o fabrico de garrafas de vidro neste período, primeiro com aEm meados do século XVII, surgiu um novo tipo de garrafa adequada para transportar líquidos. Imediatamente designadas por garrafas inglesas, tinham paredes grossas que as tornavam resistentes e os seus gargalos estreitos permitiam que fossem seladas. Isto não só significava que a produção industrial de bebidas podia expandir-se à medida que as garrafas inglesas eram produzidas em toda a Europa, como também exigiaAs características únicas da cortiça tornaram-na perfeita para este papel.

No seu livro de 1665 Micrografia O cientista inglês Robert Hooke realizou algumas das primeiras investigações sobre a matéria orgânica utilizando um microscópio. No seu estudo da cortiça, observou pequenos poros ou caixas que constituíam a sua casca. Estavam vazios, o que o levou a colocar a hipótese de que o espaço nestes poros conferia à cortiça a sua flutuabilidade e, mais importante, lhe permitia espremer-se para proporcionar uma vedação hermética numa garrafa.Ao observar que as paredes reticuladas da cortiça lhe faziam lembrar as pequenas salas de um mosteiro - chamadas células - Hooke cunhou o termo "célula" como a unidade fundamental, o bloco de construção da vida.

Gravura, vista ampliada de duas secções diferentes dos poros da cortiça, e um ramo; Esquema 11. De Micrographia: ou algumas descrições fisiológicas de corpos minúsculos feitas por lentes de aumento com observações e inquéritos sobre elas por Robert Hooke, Fellow da Royal Society, 1665 via JSTOR

Com o boom do fabrico de garrafas e o conhecimento de que a cortiça podia proporcionar uma vedação de alta qualidade, o sobreiro conheceu a sua própria industrialização. O vinho espumante como o Dom Pérignon exigia rolhas herméticas, cimentando a ligação entre o nascimento do champanhe e as rolhas.No século XVIII, os montados de sobro ibéricos dominavam o comércio internacional emergente.

O crescimento explosivo da indústria da cortiça foi acompanhado por um fluxo e refluxo na popularidade da cortiça como rolha de garrafa. Na segunda metade do século XX, os invólucros de plástico e de metal apresentavam alternativas baratas. Juntamente com uma série de casos de cortiça que estragaram garrafas de vinho no final da década de 1990 e no início de 2000, muitos entusiastas do vinho cresceram com estes invólucros alternativos. A indústriaA cortiça tem sido um contra-ataque bem-sucedido: a Associação Portuguesa da Cortiça relatou num estudo de 2019/20 que as rolhas de garrafa dominaram a indústria, representando 71 por cento das exportações feitas de cortiça, no valor de 476,9 milhões de euros, um aumento de 18 por cento em relação a 2018.

O ressurgimento da cortiça deve-se, em grande parte, ao facto de ser um recurso renovável. Embora os consumidores saibam que os produtos de cortiça são feitos quase exclusivamente a partir da casca do sobreiro, muitos desconhecem que o processo de descortiçamento não prejudica a árvore. De facto, esta pode ser descascada de nove em nove anos ao longo dos seus trezentos anos de vida.O cultivo de sobreiros foi descrito como "um modelo para a integração do uso sustentável da terra e da conservação da biodiversidade", e os esquemas para proteger os ecossistemas de savana de cortiça podem ser acompanhados pela promoção da viabilidade económica dos produtos de cortiça.

A cortiça pode parecer um objeto do quotidiano, mas tem uma longa história. Da vinha ao laboratório, a casca do sobreiro tem dado respostas úteis aos problemas da indústria e dos investigadores. As lições que a cortiça nos pode ensinar sobre a utilização sustentável das plantas que alinham os interesses da indústria e da conservação são um modelo para o trabalho futuro de transformação da nossaEstes tipos de estudos interdisciplinares que examinam o papel central das plantas em todos os domínios das nossas vidas e culturas são o núcleo da iniciativa "Humanidades Vegetais".


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