A Guerra Civil Americana foi uma experiência infame e infernal para todos os envolvidos. O historiador Gervase Phillips escreve que isso é verdade não só para as pessoas, mas também para os cavalos que serviram em ambos os lados.

Para imaginar a vida dos cavalos em guerra, escreve Phillips, temos de nos lembrar que são animais gregários. Formam laços com cavalos específicos da sua manada, bem como com gatos, cães e humanos específicos. Durante a Guerra Civil, esses laços eram rotineiramente quebrados. Cavalos que tinham passado a vida a pastar numa quinta com amigos e conhecidos viram-se subitamente amontoados com estranhosPhillips escreve que os campos de guerra agitados e as longas marchas ofereciam poucas oportunidades para os cavalos formarem as ligações sociais de que os animais de rebanho dependem. Para além da ansiedade e da agressividade que isto provocava, também tinham frequentemente sede e estavam mal alimentados.

Embora a proximidade com um cavaleiro possa atenuar a falta de ligação com os outros equídeos, muitos dos homens recrutados como soldados não sabiam nada sobre como se relacionar com os cavalos que montavam. E mesmo que preferissem ser gentis, a guerra obrigava-os a serem cruéis com as suas montadas. Charles Francis Adams Jr., um capitão da 1ª Cavalaria de Massachusetts, escreveu à sua mãe que lamentava a forma como os seus cavalosMas, escreveu ele, "toda a guerra é cruel... um cavalo tem de ir até não poder ser mais esporeado e depois o cavaleiro tem de arranjar outro cavalo logo que possa agarrar num".

Os cavalos confederados tinham, muitas vezes, um desempenho um pouco melhor, uma vez que os soldados sulistas iam geralmente para a guerra com as suas próprias montadas. Os cavalos que conheciam e confiavam nos seus cavaleiros tinham um melhor desempenho no caos da batalha. Mas a prática de exigir que os soldados fornecessem os seus próprios cavalos tinha um lado negro: um homem que quisesse descansar da batalha podia vender o seu cavalo, o que lhe permitia tirar uma licença de trinta dias para regressar a casa e comprar umPior ainda, alguns oficiais da União descobriram que os seus homens negligenciavam ativamente as suas montadas na esperança de serem mandados de volta das linhas da frente para se reequiparem.

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    As mulas também serviram na guerra, e Phillips escreve que a sua conhecida teimosia foi um fator de batalha. Sem tratadores experientes que soubessem como embalar adequadamente os seus fardos e usar um cavalo para as conduzir, um intendente da União descreveu como elas "destroem tudo, comem árvores e vedações e quase mataram metade dos meus homens".

    O facto mais significativo da guerra, tanto para os equídeos como para os seres humanos, foi a enorme perda de vidas. Os cavalos eram abatidos a tiro pelos seus cavaleiros, abatidos por doenças infecciosas e montados até à morte por soldados desesperados ou descuidados. Relatórios contemporâneos revelaram que alguns regimentos "consumiam" três a seis cavalos por cada homem. No total, Phillips estima que 1,2 milhões de cavalos e mulas morreram no ativodurante a guerra - cerca do dobro do número de vítimas humanas.

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